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Los fanáticos tuvieron que esperar los play off para ver la victoria de Rory McIlroy y Shane Lowry en el Zurich Classic

McIlroy y Lowry derrotaron a Trainer y Chad Ramey en un desempate en TPC Louisiana para capturar el Zurich Classic de Nueva Orleans.

Los acontecimientos fueron emocionantes y el desenlace, dramático. Uno de sus protagonistas  era el jugador más popular de este deporte. Hubo varios tropiezos y momentos críticos, incluyendo el último golpe del día. Cuando Rory McIlroy y Shane Lowry fueron los dos últimos en pie, la conclusión inmediata fue que el golf esta semana fue extraordinario.

“Mira, es decepcionante para los muchachos terminar como lo hicieron”, dijo Lowry, después de que el 5 que él y McIlroy registraron superara el 6 de Trainer y Ramey en el primer hoyo de muerte súbita. “Pero hemos tenido simplemente la mejor semana. Cada vez que este hombre quiera ser mi compañero, estaré feliz de hacerlo”.

Comencemos como McIlroy y Lowry, comenzaron con esta victoria. Durante un almuerzo posterior a la victoria en la Ryder Cup el otoño pasado, McIlroy y Lowry decidieron unir fuerzas para el único evento por equipos de la gira durante la temporada regular. El dia la apertura todo parecía predestinado con 61 golpes. Sobrevivieron a los foursomes del viernes con un 70 y regresaron con un 64 para ganar un lugar en la penúltima pareja detrás de Zac Blair y Patrick Fishburn y Luke List y Henrik Norlander.

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Fue otra pareja, Trainer y Ramey, la que se llevó el foco del domingo, reuniendo 63 bajo par en golpes alternados para tomar la delantera. Fue una ventaja que admitieron que no pensaban que se mantendría, pero ocurrió lo más extraño, ya que todos esos equipos en las parejas finales seguían quedándose atascados a medida que el viento aumentaba.

List y Norlander hicieron el giro en dos sobre par y las cosas no mejoraron en la vuelta. Ryan Brehm tuvo una exhibición fantástica de golpes de bola pero su compañero Mark Hubbard falló varias oportunidades de birdie factibles y no pudieron hacer 4 en el par-5 del 18 para ganar un lugar en el desempate.

Blair y Fishburn tenían una parte de la ventaja hasta el par-3 del 17. Blair envió su tiro de salida hacia la derecha, Fishburn falló un chip, Blair no emboco desde 25 pies y Fishburn no pudo recuperarla. McIlroy y Lowry necesitaban un birdie en el último hoyo solo para tener la oportunidad de jugar hoyos extras, lo cual lograron gracias a un tercer tiro ingenioso de McIlroy y un golpe puro de Lowry.

Aunque McIlroy y Lowry eran los favoritos, no fue difícil sentir simpatía por Ramey y Trainer, especialmente porque Trainer no tiene su tarjeta del tour y una victoria significaría dos años de continuidad laboral. Lamentablemente, Trainer falló su tercer golpe, y cuando Lowry no emboco un putt de 10 pies para reabrir la puerta, el intento de Trainer de igualar desde siete pies no estuvo ni cerca. Un 63 bajo par en foursomes es brillante en sí mismo, por no mencionar las duras condiciones del domingo, pero la oportunidad que cambiaría la vida para Trainer no se hizo realidad.

Esta es la primera victoria en el PGA Tour de Lowry desde su triunfo en el Open en Royal Portrush en 2019, y su séptima victoria profesional. En cuanto a McIlroy, el domingo marcó su 25° trofeo en el PGA Tour, empatándolo con Johnny Miller, Tommy Armour y Macdonald Smith en el puesto 23 en la lista de victorias de todos los tiempos del tour.

“Sí, absolutamente increíble”, dijo McIlroy. “Creo que, sí, ganar cualquier evento del PGA Tour es muy genial, pero hacerlo con uno de tus amigos más cercanos, no tiene par. Nos conocemos desde hace mucho, mucho tiempo, probablemente más de 20 años, así que pensar en dónde nos encontramos y de dónde venimos, estar en este escenario y hacer esto juntos, realmente, realmente es un viaje genial del que hemos sido parte, y sí, simplemente impresionante poder hacerlo junto a este tipo”.

No se adjuntan puntos de clasificación mundial al Zurich Classic, sin embargo, con ambos hombres muy fuera del top 30 en la FedEx Cup después de un inicio regular en la campaña 2024, su conquista los coloca en el lado correcto del punto de referencia del Tour Championship camino a la segunda mitad de la temporada.

Fueron la atracción principal en un campo corto de estrellas y con sus antecedentes irlandeses, una de las pocas parejas que tenían una historia incorporada fácil de apoyar. Por el contrario, lo que presenciamos el domingo fue el ideal platónico de un evento por equipos de la gira.

Desde que adoptó esta estructura en 2017, el Zurich ha tenido ganadores destacados como Jon Rahm, Patrick Cantlay y Xander Schauffele, y Cam Smith antes de que fuera campeón del Open y del Players.

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El Zurich tuvo competidores en el calendario con el Festival de Jazz y Patrimonio de Nueva Orleans, y los New Orleans Pelicans organizaron un juego de playoffs de la NBA el sábado por la tarde. Los aficionados al golf que estaban en el campo se concentraron alrededor de McIlroy y Lowry, dejando el resto del campo relativamente vacío.

A medida que el PGA Tour continúa reevaluando su negocio a raíz de su nueva inversión de capital y su potencial asociación con el Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudita, quizás sea hora de que el formato del Zurich sea alterado nuevamente. No es coincidencia que, de las muchas luchas que ha tenido LIV Golf para ganar aceptación con el público en general, su componente de equipo sea uno de los principales. Y la belleza de lo que se ve en la Ryder Cup no es solo el componente de equipo. El tour sabe esto, considerando sus propios problemas para generar entusiasmo por su Presidents Cup.

En cuanto a cómo mejorar el producto del Zurich, esta parte del calendario parece propicia para resucitar el ya desaparecido Match Play, lo que permitiría un tiempo equidistante entre el saco verde y el Wanamaker. Con llamados continuos para un torneo mixto entre estrellas del PGA y del LPGA, este también sería un buen momento en lugar de resignarlo a la temporada “pobre”.

En el golf, dos de los guerreros más poderosos suelen ser la paciencia y el tiempo. Eso se demostró el domingo, ya que McIlroy y Lowry.

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