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Las claves del Players Championship, el evento insignia del PGA Tour

En su 50ª edición, The Players Championship se sostiene como la máxima bolsa de premios del golf mundial, con 25 millones de dólares en total, de los cuales 4.5 millones serán para el ganador junto a 750 puntos en la clasificación de la Copa FedEx. Sin la presencia de Tiger Woods, el foco estará puesto en Scottie Scheffler y su búsqueda de un logro histórico en el certamen.

El escenario será el tradicional Stadium Course (par 72) del campo TPC Sawgrass, con su emblemático hoyo 17 con un estilo isla donde, según informó la organización, 990 pelotas terminaron en el agua desde 2003. El famoso par 3 es el segundo escollo de un desenlace apasionante diseñado por Pete Dye que se inicia con el par 5 del 16, sigue con el temido 17 y culmina con el exigente par 4 del 18 con el agua que entra en juego en todo momento.

Debido a la incorporación de Jon Rahm y demás figuras a la LIV Golf League, el field del torneo ha ido perdiendo potencia en comparación con los campeonatos grandes que sí permiten participar a las estrellas de la liga respaldada por Arabia Saudita. Cameron Smith, por ejemplo, fue campeón del torneo en 2022. En consecuencia, el rótulo de quinto major con el cual The Players Championship ha sido asociado se ha ido debilitando, aunque mantiene su relevancia para todos los fanáticos.

Tiger Woods, ausente en The Players

Pese a sus planes de disputar un evento al mes en los cuales se basaron las especulaciones sobre la presencia de Tiger Woods en Ponte Vedra, el dos veces campeón del torneo emblema del PGA Tour decidió no jugar. Su última participación fue en 2019, cuando finalizó 30º.

Tiger formó parte de un solo certamen este año. Por lo tanto, es muy probable que llegue al Masters de abril con esa única preparación. Luego del Players llegará el turno del Valspar Championship en Palm Harbor, pero implicaría menos tiempo de recuperación de cara a su gran objetivo de estar en Augusta.

En el Genesis, su único torneo disputado en 2024, el anfitrión debió retirarse por enfermedad sin poder completar la segunda ronda, en la que solo jugó seis hoyos. Esta semana el ganador de quince majors estuvo presente en el evento Seminole Pro-Member que se desarrolla durante una jornada de 18 hoyos. Por lo tanto, su intención al saltearse The Players parecería ser resignar ritmo de juego y asegurarse de llegar sin desgaste físico al Masters. El año pasado en Augusta superó el corte, pero debió retirarse antes de la tercera ronda y luego se operó.

En la actual temporada, Woods acumula solo 24 hoyos en 2024. Su ritmo de competencia se resintió aún más profundamente desde el accidente automovilístico que sufrió en febrero de 2021.

Scottie Scheffler irá en busca de una hazaña histórica

En esta nueva edición del Players Championship, la atención estará en gran parte sobre Scottie Scheffler por varios aspectos. El texano es el actual número uno del ranking mundial, líder de la clasificación a la Copa Fedex, campeón defensor y reciente ganador del Arnold Palmer Invitational. Tras una sequía de títulos de once meses (ganó el evento no oficial Hero World Challenge en diciembre), Scheffler consiguió su séptima victoria en el PGA Tour en un momento muy oportuno.

En la antesala de un torneo con mucha historia como The Players y a pocas semanas de una nueva edición del Masters de Augusta, Scheffler ajustó su putt y el triunfo llegó de inmediato: se impuso por cinco golpes de diferencia en Bay Hill. “Honestamente, su golpe de pelota está en otro nivel en comparación con todos los demás en este momento”, expresó Rory McIlroy en Golf Channel.

Desde finales del año pasado y en sus seis participaciones durante 2024, Scheffler tuvo un brillante juego de tee a green, pero sus imprecisiones con el putter lo privaron de darse la chance de conseguir títulos. La analogía de un equipo de fútbol que genera muchas situaciones de gol, pero su delantero centro no convierte y eso no le permite ganar partidos, sirve para graficar los últimos once meses de Scheffler en el circuito estadounidense. Por si hiciera falta, dicho déficit evidenció aún más la genialidad de su juego, lo cual le permitió sostenerse en los principales puestos del tablero.

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En su triunfo en 2023 en TPC Sawgrass, el texano registró cuatro rondas por debajo de los 70 golpes y se llevó el título con una diferencia de cinco golpes. Esta semana tendrá la oportunidad de quedar en la historia dado que ningún golfista pudo defender con éxito su título en The Players.

Entre sus principales oponentes están Viktor Hovland, vigente campeón de la Copa FedEx que acumula dos Top 10 en sus últimas presencias en TPC Sawgrass, y los anteriores ganadores Justin Thomas y Rory McIlroy. Thomas registra un inicio de año positivo que deja en el pasado las inconsistencias que le impidieron clasificar a los playoffs en 2023. McIlroy, Hovland y Jordan Spieth (jugarán desde las 8.35 hora local) será uno de los grupos destacados, al igual que el compuesto por Scheffler, Thomas y Rickie Fowler (a partir de las 13.40 horas).

También será uno de los jugadores a seguir con atención Hideki Matsuyama, quien ganó esta temporada en el Genesis, llega en buen nivel y cuenta con un antecedente positivo por su quinto puesto en la edición del año pasado.

Tres latinos jugarán en The Players Championship. Los representantes de la región serán el argentino Emiliano Grillo (8.57 hora local, 27º en la clasificación de la Copa FedEx) y los colombianos Camilo Villegas (8.13 hora local) y Nicolás Echavarria (13.40 hora local).

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