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Jake Knapp: de portero de una discoteca a transformarse en el ganador del PGA Tour en su quinto torneo

En el Abierto de México en Vidanta, el resultado del octavo evento del PGA Tour de este año tenía una sensación de mejor escenario imposible. Jake Knapp, un novato de 29 años luchó, y mucho, para lograr una victoria por dos golpes el domingo en Vallarta, México.

Con un cierre de par en Vidanta Vallarta que tendrá a los estadísticos hablando durante años, Knapp superó al también novato Sami Valimaki de Finlandia en una batalla entre jugadores justo fuera del top 100 en el mundo, pero muy dentro del cuarto superior del campo, que contaba solo con cuatro de los primeros 50 en el Ranking Mundial de Golf Oficial y cuatro de los primeros 30 en la clasificación de la Copa FedEx.

En esta nueva era en la que los eventos “No designados” en el tour son el relleno en el calendario irrumpen jugadores como Knapp que traen una buena historia.

A finales de 2021, después de perder su estatus en el Korn Ferry Tour, Knapp trabajó como portero en una discoteca durante nueve meses. El horario le permitía tener horas de luz para practicar además de dinero para eventos en mini tours y su participación en el PGA Tour Canada. Regresó al Korn Ferry Tour el año pasado y una temporada sólida le permitió obtener una tarjeta del PGA Tour para el 2024.

El año pasado fue agridulce, sin embargo, ya que Knapp perdió a su abuelo, Gordon Bowley, en abril, después de una batalla de dos años contra el cáncer de colon. Su abuelo fue uno de sus mayores seguidores, y Knapp compartiría un mensaje de texto o una llamada con Bowley después de cada ronda que jugaba. Knapp tiene las iniciales de su abuelo tatuadas justo debajo de su bíceps izquierdo, y en un gesto final de afecto y reverencia, Knapp mantiene viva la tradición, continuando enviando mensajes de texto a su abuelo.

“Sí, tuve una pequeña conversación con él esta mañana y simplemente hablamos sobre el día y deseé que pudiera estar aquí para verlo y experimentar todo”, dijo Knapp después de convertirse en el tercer novato en ganar su primer título del tour en esta temporada, igualando el número de toda la temporada pasada. “Sé que es uno de esos tipos que si alguna vez me desanimaba o si alguna vez me ponía nervioso o empezaba a hacer algo mal, simplemente me daría un golpe en la cabeza y diría: ‘Vamos, ponte a trabajar'”.

Knapp trabajó muy duro en una tarde ventosa. Un día después de registrar un récord de 28 golpes en la primera mitad del campo camino a una tercera ronda de 63, Knapp ya estaba golpeando su disparo número 28 después de su drive en el séptimo hoyo.

Básicamente, superó a Valimaki con un mejor juego corto. En lo que se convirtió estrictamente en una batalla de dos hombres, Valimaki fue el jugador más estable en los primeros compases y, después de 12 hoyos, había borrado una desventaja de cuatro golpes. Pero un golpe de bunker atascado en el par 3 del 13º y un mal pitch en el par 5 del 14º llevó a un bogey en el primero y un decepcionante par en el segundo.

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Mientras tanto, Knapp se recuperó en ambos para un par y un birdie, respectivamente, para restaurar una ventaja de dos golpes. Experto en resolver un Cubo de Rubik desde que era joven, Knapp tenía un rompecabezas más grande para resolver en Vidanta Vallarta, y estuvo a la altura del desafío, saliendo y entrando en par siete de nueve veces, incluyendo cinco de cinco en la vuelta.

Valimaki, dos veces ganador del DP World Tour, cerró con un 69 pero perdió la oportunidad de ejercer la última presión sobre Knapp en el último hoyo par-cinco cuando tiró su drive hacia la derecha cerca de una barrera y se vio obligado a tomar alivio con un penalización de un golpe.

Mientras Knapp encontraba solo nueve greens en regulación, esa disciplina brillaba en comparación con sus esfuerzos desde el tee, desde donde encontró solo dos fairways. Desde 1983, cuando se comenzaron a rastrear las estadísticas, ningún jugador había ganado un evento del tour golpeando dos o menos fairways en la última ronda.

“Simplemente confié en mí mismo”, dijo Knapp, quien describió su camino desde sus días en la UCLA hasta su victoria como “accidentado”. Ahora se ha suavizado con un premio de $1.458 millones de dólares y lugares en el Masters y el Campeonato de la PGA. También se clasificó para los eventos restantes del año, incluido The Players. Ha subido del puesto 101 al número 52 en el mundo. Si permanece en el top 60, también jugará en el Abierto de Estados Unidos.

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