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Campeonato de la PGA. Tardó en llegar, pero al final Xander Schauffele tuvo su recompensa

Desde el momento en que Xander Schauffele tuvo un palo de golf en sus manos, fue un luchador que siempre la corrió de atras. En comparación con algunos de sus compañeros de deporte, comenzó tarde en el juego, eligiendo primero el fútbol hasta que se decidió que no era para ese deporte.

Como golfista novato, Schauffele no causó sensación en la escena junior altamente competitiva de San Diego. No fue un factor en los circuitos nacionales porque su padre, Stefan, consideraba que los circuitos junior de alto nivel eran un “negocio” y “hacían que estos niños se sintieran merecedores al inflarles el ego”. En la misma clase de secundaria que Jordan Spieth y Justin Thomas, Schauffele fue reclutado para la universidad, primero yendo a Long Beach State antes de transferirse de regreso a San Diego State, donde ganó tres veces.

En todo el camino, su padre, Stefan Schauffele estuvo allí.”Me inculcó una mentalidad de lucha desde una edad temprana: ‘Necesitas ir a buscarlo, porque nadie te regalara nada”, ha dicho Xander.

Esa actitud le ha servido increíblemente bien a Schauffele en su carrera profesional, considerando que, a los 30 años, tenía siete victorias en el PGA Tour antes de esta semana y vistió los colores de EE UU tres veces en copas internacionales. Pero incluso cuando ascendió para ser uno de los cinco mejores jugadores del mundo, Schauffele tuvo que dejar de ser el luchado y aprender a liderar. Demasiadas veces, y especialmente en los grandes torneos, estuvo al borde pero solo para ver a otros aprovechar el momento. Dos subcampeonatos, un par de terceros y 12 top-10 entre 27 participaciones en Majors fueron la prueba.

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La oportunidad llegó nuevamente el domingo en las colinas de Kentucky. Una primera ronda de 62 que igualó el récord de todos los tiempos para la vuelta más baja en un campeonato importante preparó a Schauffele para mantener al menos una parte de la ventaja durante tres rondas antes de la prueba final del último día. La pregunta para todos los que cuestionaban las habilidades finales de Schauffele era si podía sellar una victoria. La respuesta llegó de la manera más convincente.

Sin inmutarse por un par de golpes peculiares en los dos últimos hoyos, Schauffele embocó un putt de birdie de seis pies en el dificil par-5 18 de Valhalla para sellar un 65 final, seis bajo par, y vencer a Bryson DeChambeau por un golpe. DeChambeau, campeón del Abierto de Estados Unidos 2020, lo intentó todo contra Schauffele, incluyendo un birdie en el 18.

Fue el tipo de presión que Schauffele soportó lo que sin duda hará que el triunfo sea más satisfactorio, al igual que el hecho de que su total de 21 bajo par en Valhalla, sea la puntuación más baja en cualquier torneo grande. La victoria lleva a Schauffele al No. 2 en el Ranking Mundial de Golf Oficial, su posición más alta, y también garantizó que estará en París en julio para intentar defender la medalla de oro olímpica que ganó en Japón hace tres años.

“Me he vuelto muy paciente al no ganar ningún torneo en los últimos años”, dijo Schauffele. “Las personas más cercanas a mí saben lo terco que puedo ser. Ganar es un resultado. Esto es increíble”.

Apenas una semana atrás, Schauffele estaba dolido por un difícil domingo en el Campeonato Wells Fargo en Quail Hollow. Lideraba por dos golpes sobre Rory McIlroy para comenzar la última ronda, pero fue arrollado cuando el irlandés anotó 65 mientras Schauffele solo pudo un 71. “Pobre Xander, no pudo cerrar de nuevo”, parecía ser la opinión general.

En ese momento, habían pasado casi dos años desde que Schauffele levantó por última vez un trofeo, en el Abierto Escocés Genesis 2022. Wells Fargo podría haber sido un golpe aplastante para su confianza la semana antes de un torneo grande, pero Schauffele insistió en que solo usaba las dudas de los demás como motivación.

“Definitivamente hay un chip en el cerebro”, admitió. “Es lo que hay al final del día. Ustedes están haciendo las preguntas, sondeando, y tengo que sentarme aquí y responder. “Es solo combustible, combustible para mi fuego. Siempre lo ha sido mientras crecía, y ciertamente lo fue hasta llegar a esto”.

El padre de Xander, quien lo ha acompañado en torneos durante la mayor parte de su carrera, no estuvo en Valhalla esta semana, sino en la isla de Kauai atendiendo un emprendimiento familiar. Pero los dos estuvieron en contacto toda la semana, y el sábado por la noche Stefan le envió a Xander un mensaje de whatsapp con un proverbio alemán que había mencionado en numerosas ocasiones. La frase es: “El goteo constante cava la piedra”.

“Significa perseverar”, dijo Stefan. “Sé persistente. Sé tenaz. Sigue tu camino”.

Schauffele hizo eso toda la semana en Valhalla. Abrió con ese 62, convirtiéndose en el primer golfista con ese puntaje en un torneo importante.El domingo, Schauffele comenzó el día empatado en la cima con 15 bajo par con el ganador de dos majors, Collin Morikawa, uno de sus compañeros que se percibía como más exitoso en los grandes escenarios.

“Mi objetivo era llegar a 22 bajo par hoy”, dijo Schauffele. Habría llegado allí si, después de disparar un impresionante 31 en el frente, no hubiera sufrido un bogey en el hoyo 10.

Se complicaron las cosas con el bogey, ya que Viktor Hovland avanzó con cuatro birdies en seis hoyos para superar momentáneamente a Schauffele. Vino una respuesta inmediata, con Schauffele haciendo birdies en el 11 y 12 para recuperar el control nuevamente.

“He hecho un bogey estúpido antes, y he pegado un tiro realmente bueno después de eso”, dijo Schauffele. “Hoy hice esos putts. Finalmente tuve el suficiente ritmo o entró en el borde o como quieras llamarlo; fue mi momento, y pude capitalizar algunos buenos tiros de hierro al final.

Schauffele no renunciaría a liderar, pero mientras hacía un buen par de recuperación en el 17 después de que su bola apenas tocara un bunker en el fairway, DeChambeau y Hovland ambos tenían intentos de birdie para igualarlo en el 18. DeChambeau convirtió desde 11 pies, festejando con su puño, mientras el putt de birdie de 10 pies de Hovland giró justo antes del hoyo y se quedó fuera. El noruego terminó con 66 y quedó en tercer lugar.

Schauffele necesitaba un birdie en el 18 para ganar y evitar los play off, pero eso parecía arriesgado después de que su salida terminara justo encima del bunker de la izquierda, obligándolo a pararse en una pendiente pronunciada y a bajar su hierro 4.

“Seguí diciéndome a mí mismo, tienes que ganar esto ahora mismo”. “Pensé, si quieres ser campeón de un major, esto es lo que tienes que enfrentar. Así que lo enfrenté, y felizmente pude empujar esa cosa hacia arriba. Mi única preocupación era más bien golpearlo de forma más parecida al béisbol”.

Su enfoque se quedó corto y a la izquierda, a 36 yardas del hoyo, y Schauffele hizo un lanzamiento sólido, pero terminó con distancia complicada: lo suficientemente corto como para estar seguro, pero lo suficientemente largo como para generar dudas.

Esta vez, no falló cuando más importaba, incluso si su bola recorrió la mitad del borde de la copa antes de caer. Schauffele miró hacia el cielo con lo que parecía una mezcla de alegría y total alivio.

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Xander Schauffele se convirtió en merecido campeón de un Major, pero su trayectoria hacia la cima estuvo marcada por desafíos y obstáculos que lo moldearon en un competidor tenaz y decidido.

Desde sus humildes comienzos como un golfista novato que no destacaba en la escena junior hasta convertirse en uno de los cinco mejores jugadores del mundo, Schauffele demostró una determinación inquebrantable y una mentalidad de lucha contra viento y marea.

A lo largo de su carrera, Schauffele ha enfrentado derrotas desgarradoras y momentos de duda, pero siempre ha encontrado la manera de mantenerse firme y seguir adelante. Su padre, Stefan Schauffele, fue una figura fundamental en su desarrollo, inculcándole una mentalidad de “underdog” desde una edad temprana y recordándole constantemente que nada le sería regalado.

A pesar de las críticas y las adversidades, Schauffele nunca perdió de vista su objetivo de alcanzar la grandeza en el mundo del golf. Su victoria en el Campeonato de la PGA 2024 fue el resultado de años de trabajo arduo, perseverancia y un inquebrantable compromiso con la excelencia.

Ahora, Xander Schauffele se ha establecido firmemente como uno de los mejores golfistas del mundo, y su triunfo en el Valhalla Golf Club será recordado como un momento histórico en su carrera. Su capacidad para superar la adversidad y mantenerse firme en la búsqueda de sus sueños es verdaderamente inspiradora, y su victoria en el Campeonato de la PGA es un testimonio de su dedicación y determinación inquebrantables.

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